Domingo, 27 Marzo 2022 22:56

La guerra de las corrientes: Westinghouse contra Edison

Escrito por

La iluminación

En un inicio era un solo conflicto sobre los sistemas de iluminación.

Los primeros sistemas de iluminación era de luz de arco, esta se obtiene al hacer circular una corriente intensa entre dos electrodos de carbón. Es una luz potente, apta para iluminar grande extensiones, pero inapropiada para los hogares. Este tipo de iluminación puede funcionar con corriente alterna o directa, pero la corriente alterna permite enviar la electricidad a mayores distancias, al permitir voltajes mas altos y eso la volvió muy conveniente para los sistemas de iluminación pública.

En ese momento entró Edison, con su desarrollo comercial de la bombilla eléctrica. La lampara incandescente fue creada por Humphry Davy en 1802, pero duraba poco tiempo, Edison finalmente logró una lampara que pudiera durar y que fuera comercial de producir.

Edison la orientó para uso en los hogares, y para ello se baso en la corriente directa, que era mas segura. Edison estaba convencido que la corriente alterna era muy peligrosa para uso casero. Pronto Edison comenzó a dominar el mercado de generación de electricidad de Estados Unidos.

Mientras tanto en Europa se comenzaron a hacer avances en la corriente alterna. Se desarrollaron generados, alternadores, transformadores, etc.

Llegada a Estados Unidos.

Fue entonces cuando el inventor y empresario Westinghouse vió una oportunidad de negocio, importó equipo de corriente alterna y comenzó a promoverlo. Compró licencias y patentes y contrató a Nicola Tesla para mejorarlas.Westinghouse conocia el genio de Tesla, le habia ofrecido un trabajo como consultor, le compro sus patentes por 60,000 USD , y 2.50 US por cada caballo de potencia que fuera vendido. Eso equivaldria a millones de dólares actuales.

Entre las licencias que Westinghouse compro a Tesla y Leo Ferraris estaba ek desarrollo de un motor de corriente alterna,  adquirió los derechos de las dos para desarrollarlas en su empresa, pero bajo la supervisión de uno de sus propios empleados de manera que su empresa se quedaria con el resultado.

Tesla así mismo re diseño el generador para ser mas eficiente. Con ello se lanzó a conquistar el mercado que dominaba Edison.

Con el genio de Tesla detras de el, Westinghouse se lanzó confiado a competir en el naciente mercado eléctrico.

Las ventajas de la distribución de corriente alterna lograron que Westinghouse comenzara a crecer rapidamente y a finales de 1877 su compañia ya tenia 68 estaciones de corriente alterna contra las 121 de corriente directa de Edison. Pero ademas entró a la competencia otra compañia, Thomson-Houston Electric Company que en un início ofrecía tanto CA como CD. y que contaba con   22 estaciones.

En ese momento Edison contaba con la confianza del público y su bombilla incandescente era muy conveniente para el mercado casero.

Dado que en esa época el mayor uso de la electricidad aun era la iluminación, Westinghouse necesitaba o concentrarse en la iluminación publica o pagar las patentes de Edison por el uso de las bombillas. Para evitar eso obtuvo el uso las patentes de las luces incandescentes Sawyer-Man originalmente exclusivas de Thomson-Houston , lo que le evitó el uso de las patentes de Edison. Eso llevó a una guerra de patentes entre Edison y sus competidores, cada quien intentaba tener sus propios desarrollos. Pero se complicó el escenario aun más. Thomson-Houston se enfrentó mas de una vez a Edison ´por el tema de las patentes.

La seguridad

Desde un principio Edison estaba convencido que la corriente alterna podía se peligrosa y no le faltaba cierta razón especialmente en si se piensa en el uso casero. Los primeros sistemas no tenían muchas protecciones y los aislante eran primitivos. Por ello la compañía Thomson-Houston comenzó a desarrollar sistemas de seguridad que Westinghouse no tenia y trató de posponer de la adopción de Corriente Alterna en los hogares hasta que se desarrollara la seguridad necesaria.

Mientras que en Europa se exigía que los sistemas de Alto voltaje fueran subterráneos, pero eso solo se exigió en pocas ciudades de Estados Unidos, por lo que pronto comenzó una confusión de lineas de Corriente Alterna, Directa, lineas de alarmas contra incendio y lineas telefónicas. Algunas lineas llevaban hasta 6,000 voltios y los aislamientos eran primitivos. Eso obviamente llevó a algunos accidentes que Edison aprovechó para a su vez exagerar los peligros. La prensa se lleno de historias sobre la “mortal corriente de arco”, debido a que la mayor parte de las historias estaban relacionadas con este tipo de iluminación.

La gente comenzó a escuchar de un nuevo peligro, la electrocución. El Dr George E. Fell hizo cientos de experimentos en perros callejeros para estudiar el tema y se le ocurrió que podía servir como una forma de Eutanasia para animales, y eso llevo a proponerlo como forma de ejecución de criminales. Se invitó a expertos a opinar sobre el tema Edison afirmo que estaba en contra de la pena de muerte y que no quería saber nada sobre el tema y acusó a Westinghouse de promoverla. Con esto inicio el periodo mas álgido de la guerra de las corrientes, con acusaciones y exageraciones por ambas partes.

La Cruzada

Apareció en escena el ingeniero eléctrico Harold Brown, quien al parecer en ese momento no tenia ninguna relación con Edison. Este inicio una verdadera cruzada en contra de la corriente alterna. Insistía en que las compañías no debían exponer al publico a una muerte súbita por solo porque tenían mas utilidades con la corriente alterna.

Al aumentar las historias de accidente la cruzada de Harold Brown tomó mas ímpetu al grado que Westinghouse intentó negociar con Edison, pero este se negó.

Harold Brown por su parte deseaba demostrar que la corriente alterna era mas peligrosa y solicito ayuda de Edison quien le dio acceso a su laboratorio, en donde se aplicaron distintas corriente a perros callejeros para ver que forma de electricidad era mas peligrosa.

En una serie de demostraciones Brown mostró que un perro podía sobrevivir una descarga de 1,000 V de CD pero moría con 300 V de Corriente alterna. Brown quería limitar a 300 voltios máximo a los sistemas de corriente alterna, con lo que habrían perdido su ventaja competitiva en cuanto a transmisión. Edison comenzó a apoyar mas abiertamente la cruzada de Brown. Brown usó el el equipo de Edison e hizo experimentos con animales mas grandes.

Nota: Hay un mito que se repite mucho, de que Edison pago para que se electrocutara a un elefante públicamente, y que envió a un equipo de grabación.  Esto ocurrio en 1903 cuando la "guerra de las corrientes" ya tenia tiempo de haber terminado. Una elefanta llamada "Topsy" enloquecio y mato a un espectador,  posiblemente debido a los abusos la elefanta adquirio fama de "mala " y se decidió sacrificarla. El empresario decidió aprovechar para hacer un espectaculo publico e incluso intento vender entradas para la ejecución, lo cual no le fue permitido por la Asociación Protectora de Animales. Se hizo entonces un show privado,  y se invitó a la "Edison Manufacturing movie company " para que filmara el evento, para incluirlo en los kinestoscopios, pero es probable que Edison ni siquiera se enterara de eso.

La electrocución

El punto máximo de la guerra de las corriente fue cuando se decidió que el condenado a muerte, William Kemmler fuera ejecutado con electricidad. Edison y sus abogados aprovecharon para intentar que el nuevo modo de ejecución se llamara “Westinghoused" , a pesar de que Westinghouse no permitió que se usara nada de si equipo en la ejecución. El que la ejecución fuera un desastre, ( tomo casi 8 minutos que muriera y para entonces partes del cuerpo ya se estaban carbonizando) solo hicieron que el debate publico se hiciera mas sensacionalista.

Sin embargo una serie de cartas en donde Brown dinero y ayuda de Edison lograron que este perdiera mucha credibilidad. Aun así una serie de muerte en 1889 pusieron a Westinghouse y los promotores de la corriente alterna en aprietos, mientras crecía la opinión publica en contra.

El final de la guerra de las corrientes.

Pero para finales de ese año la guerra de las corriente termino de manera súbita. A pesar de la oposición de Edison, se había demostrado claramente que la corriente alterna era superior en cuanto a transmisión y costos ( si bien no necesariamente en cuanto a seguridad).

En 1893 se inauguro la Feria Mundial de Chicago, el presidente Grover Cleveland, despues de un breve discurso oprimio un boton y entonces cientos de miles de bombillas electricas se encendieron. Habia luces en torno del lago, en los edificios neoclásicos contruidos para la ocasión y grandes luces multicolores iluminaron el cielo.

Fue una demostración organizada por George Westinghouse con apoyada por el genio de Nikola Tesla. Por la exposición pasaron mas de 27 millones de habitantes. Con ello la corriente alterna aseguro su lugar y ya no se podia dar vuelta atras.

Debido a ello Edison perdió el control de su propia compañía. Para ahorrar costos y dominar el mercado Edison General Electric se unió a su principal competidor Thomson-Houston y la compañía resultante se llamo General Electric , completamente libre de la influencia de Edison, pronto esta y las subsidiarias comenzaron a promover la corriente alterna.

Y en un giro de 180 grados en 1891 General Electric comenzó a desarrollar su propio motor de corriente trifásica. Luego en 1896, General Electric y Westinghouse firmaron un acuerdo para compartir sus desarrollos, derivados del trabajo de Nicola Tesla y Leo Ferraris, y con ello desarrollaron un nuevo motor de inducción, que es el que domina hasta la fecha y es la base de la industria moderna.

En 1897 Edison vendió sus ultimas acciones para financiar su nueva compañía de refinación de minerales.

En 1908 se reporta que Edison le dijo al hijo de William Stanley, Jr., el inventor del transformador de corriente alterna: “Dile a tu padre que estaba equivocado”.

 

Lecturas recomendadas